«Súper alimentos», ¿realmente son súper?

«Súper alimentos», ¿realmente son súper?

En el lenguaje cotidiano referente a la alimentación y a la salud, se ha popularizado el uso de la palabra «súper alimento»; sin embargo, según el boletín European Food Information Council (EUFIC,  que cubre la información de actualidad sobre seguridad y calidad en la alimentación, salud y nutrición, no existe ninguna definición técnica para esta palabra por lo que no está clara la evidencia científica en cuanto a los efectos de esos alimentos sobre la salud. Por ello aquí te damos algunos elementos para repensar el lugar que deben tener estos alimentos dentro de una alimentación saludable.

Poner en duda la información
Si se realiza una búsqueda simple de la palabra «súper alimento» en Internet, aparecen casi 10 millones de resultados, en su mayoría correspondientes a blogs sobre salud y nutrición, en periódicos o revistas  y vendedores de suplementos nutricionales. Los titulares de estos medios están plagados de notas sobre alimentos “ultrasanos” como los arándanos, el betabel, el cacao, el salmón, etc. En dichas notas se comunican los hallazgos científicos más recientes, y se asegura que si ingerimos esos alimentos, nuestros cuerpos obtendrán el impulso necesario para prevenirnos de enfermedades y del envejecimiento; sin embargo, hay que ver si algo de verdad en dichos informes.

super alimentos
Para poder distinguir entre lo cierto y el boom publicitario es importante examinar las pruebas científicas que pueda haber detrás de las afirmaciones de los medios de comunicación sobre los súper alimentos. Por ejemplo, los arándanos han sido objeto de frecuentes estudios realizados por científicos que sentían curiosidad por sus propiedades para la salud. Se ha dicho que las altas concentraciones de antioxidantes vegetales presentes en los arándanos, especialmente las denominadas antocianinas, inhiben el crecimiento de las células de cáncer de colon humano, porque las destruyen. Además, los arándanos son ricos en otros antioxidantes, de los que se ha constatado en ratas, que previenen y revierte la pérdida de memoria asociada a la edad.

Dificultades para aplicar resultados científicos
Si adoptas una perspectiva más objetiva, lo cierto es que existen dificultades a la hora de aplicar los resultados de esos estudios a dietas reales, según el boletín de la EUFIC esto se debe a varios factores:

  • Las condiciones en las que se estudian los alimentos en los laboratorios suelen diferir, y mucho, de la manera en la que esos alimentos son consumidos normalmente por la gente en su vida cotidiana.
  • Las investigaciones tienden a emplear niveles muy altos de nutrientes, que habitualmente no son alcanzables, desde un punto de vista realista, dentro de una dieta normal. Además, los efectos fisiológicos de muchos de esos súper alimentos son solo a corto plazo.
  • El consumo frecuente podría resultar contraproducente, en especial en el caso de determinados alimentos: por ejemplo, el consumo frecuente de cacao en forma de chocolate aumentaría las ingestas de los flavonoides saludables presentes en el cacao, pero también las de otros nutrientes que se recomienda consumir menos o no consumir.

chocolates
A al examinar este tipo de estudios en muchos de ellos se tiende a emplear modelos animales como, por ejemplo, ratas, o bien, a realizar experimentos in vitro usando lotes aislados de células humanas, lo que resulta útil para que los científicos se hagan una idea de cuáles podrían ser las propiedades para la salud y los mecanismos fisiológicos de los compuestos presentes en determinados alimentos, pero no ofrecen garantía alguna de que dichos compuestos vayan a tener los mismos efectos en las personas cuando son consumidos en la dieta.

células humanas in vitro
Investigar los efectos en los seres humanos es una tarea compleja: las dietas, los genes y los estilos de vida varían entre una persona y otra, y eso dificulta el estudio del efecto de los nutrientes sobre la salud.

Para explorar los efectos en seres humanos, se necesita un planteamiento diferente del empleado en los estudios llevados a cabo con animales y cultivos celulares; lo ideal es que dicho planteamiento incluya estudios de intervención (en los que los investigadores manipulen la dieta a fin de determinar el efecto de un alimento o nutriente) y estudios observacionales (en los que los investigadores observen los efectos de las diferencias naturales existentes en las dietas de las personas).

Lo último hay que tener en cuenta  al analizar estos estudios sobre las «propiedades saludables» de los alimentos es el hecho de que muchos investigadores estudian los alimentos aislados. Si la gente consume combinaciones de alimentos, seleccionar y aislar un alimento para estudiarlo no refleja el verdadero consumo de alimentos que realizan los seres humanos.

balance alimentario
Este tipo de análisis apunta a las ventajas de una dieta basada en una amplia variedad de alimentos nutritivos, frente a las supuestas ventajas de una dieta basada únicamente en súper alimentos o en un pequeño conjunto de súper alimentos.

El acto en sí de llamar a determinados alimentos «súper alimentos» en los medios de comunicación podría dar pie a la impresión de que los demás alimentos comprendidos en nuestras dietas no son igual de saludables, cuando lo cierto es que los demás alimentos suelen proporcionarnos nutrientes tan valiosos como los que se encuentran en los «súper alimentos».

librosuperalimentos
Así que para asegurarnos una ingesta equilibrada de nutrientes de cara a disfrutar de una buena salud, debemos aumentar el abanico de alimentos nutritivos que incluimos en nuestras dietas, en vez de centrarnos exclusivamente en un pequeño conjunto de alimentos de los que se ha afirmado que son «súper». Y algo muy importante nuestras dietas deben incluir una mayor cantidad y variedad de frutas y verduras.

familia mexicana comiendo

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Dulce Espinosa

Dulce Espinosa

Antropóloga e investigadora dedicada a la comprensión del fenómeno alimentario. Desde hace más de diez años publica en diferentes medios de comunicación sobre diversas temáticas en relación a la gastronomía y la cultura alimentaria mundial.

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